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Remembering the friendship between Shimon Peres and the Rebbe of Lubavitch

His heart and his mind stopped in 2016 after rendering enormous services to humanity. Shimon Peres sought Rebbe’s guidance over decades and proclaimed Centrality of Judaism to Israel and the Jewish People.

Born to a noted rabbinic family in pre-war Poland, throughout his life Shimon Peres considered Torah, its mitzvahs and faith in G‑d to be the very foundations of the Jewish people. This conviction was reinforced, expanded and deepened after meeting with the Lubavitcher Rebbe—Rabbi Menachem M. Schneerson, of righteous memory—later in life.

Born Shimon Perski in 1923 in Visnieva, Poland, Peres proudly related that he was conceived only after his parents—Yitzchak Getzel, a wealthy timber merchant, and Sarah, a volunteer librarian—had sought a blessing for children from a Chassidic rebbe.

As a young boy, Shimon was deeply influenced by his maternal grandfather, Torah scholar Tzvi Hirsh Meltzer, who taught him Talmud daily and whose heartfelt prayers, he would relate, motivated him to pray with great devotion.

In 1934, his family migrated to British Mandate Palestine, settling in Tel Aviv. During an emotional farewell at the train station, Meltzer held his grandson tight. “My child, be a Jew!” he pleaded. In 1942, the rabbi was murdered by the Nazis, defiantly wearing his tallit as he marched ahead of his community to his death inside a burning synagogue.

In 1945, Peres married Sonia Gellman, a mitzvah-observant Jew. The couple settled in Kibbutz Alumot and went on to have three children: Tzvia Valdan, Yoni Peres, and Nehemiah Peres, with lives that are profoundly useful and dedicated to society.

As a result of his sincere respect for traditional Judaism, Peres was sometimes dispatched by Ben-Gurion to work with rabbinic leaders on crucial matters like the deferment of military service for yeshivah students. Years later, Peres recalled to his close friend, journalist David Landau, that when he was discussing the matter “with the venerable rabbis, I felt like I was sitting with my grandfather.” “I had reverence toward these people,” Peres said, “I didn’t sit with them to haggle.” Peres said he was impressed by their "very cogent [argument that] throughout the Diaspora period even the czars and other rulers had facilitated the existence of yeshivot. ‘Did I want all the yeshivot to be abroad?’ I thought this was a powerful argument.”

As a result, an agreement was reached in which full-time yeshivah students would enter the military at age 25 for a brief three-month induction, followed by reserve duty.

Like so many other leaders among Israel’s secular political, military, scientific, financial and educational establishment, Peres sought the advice and blessing of the Rebbe. He traveled twice to the Crown Heights neighborhood of Brooklyn for face-to-face meetings with the Rebbe, and wrote numerous letters and sent in-person intermediaries to consult on sensitive matters that to this day remain classified.

The national Israeli daily newspaper Yedioth Ahronoth, whose correspondent covered the Peres visit to Lubavitch World Headquarters at 770 Eastern Parkway in Brooklyn, recorded in its Feb. 13, 1970 edition a far simpler reaction by Peres. Upon leaving the Rebbe’s wood-paneled study, the paper reported, Peres exclaimed: “He is the greatest human being I’ve ever met. His is true greatness!”

During their first meeting, in 1966, some 15 months before the Six-Day War, the Rebbe alerted Peres to his view of the impending Egyptian threat and his opinion that it could be solved by focusing Israel’s efforts on Egyptian President Gamel Abdel Nasser. Peres described the meeting, which lasted for more than an hour, as something he had waited for with significant anticipation.

After the war, Peres was among the generals and other notables pictured in tefillin, thus giving expression to what the Rebbe worked to become a national phenomenon—thanksgiving to G‑d in recognition of His miraculous deliverance during the war, as opposed to Israel’s becoming lost in euphoric and hubristic overconfidence in the wake of victory.

By the time he came to the Rebbe again in 1970 , the Rebbe had repeatedly and publicly expressed his opinion that post-Six-Day War attempts to offer militarily strategic areas of land in exchange for vague promises of peace was a dangerous, even suicidal, approach to peacemaking and would, G‑d forbid, only bring more bloodshed in its wake in Israel and spur terrorism in other parts of the world. Peres, as is known, favored a romantic approach, hoping that Israel’s overtures would somehow spur its declared enemies to act peacefully.

Yet Peres knew that despite the Rebbe’s grave and fundamental disagreement with his approach, he would always be available for strategic counsel related to Israel’s own well-being as well as to help assure the success of its missions for safekeeping Jews across the globe.

In an interview with JEM’s “My Encounter With the Rebbe,” Peres recalled that the Rebbe discussed with him issues pertaining to Jewish identity in Israel, including many specifics regarding the Russian émigrés who were beginning to arrive there from the Soviet Union, and a host of other subjects.

The Rebbe underscored to Peres the importance of educating Israel’s populace, especially the young, about Judaism and its age-old traditions, and ensuring that this infuses the very character of Israel. Addressing Peres’s opportunity and responsibility as communications minister, “the Rebbe told me that we need to apply modern communication—which then meant radio, telephone and television—as vehicles for Jewish education,” according to Peres.

Recalling that meeting, Peres said that the Rebbe “foresaw what the future bode with the same clarity with which he discerned the present. He understood very well our immediate security challenges, yet was also determined to meet the future, by investing in education.”

Along those lines, Peres said the Rebbe “engaged in both our present and our future with the same urgency, because they dare not be separated. He felt that any gap between them invites sure danger.” He went on to say that the Rebbe was “unique in how he fused the spiritual and the practical.”

Characteristically, the Rebbe’s concern extended to the entire family. Following that meeting, the Rebbe wrote a letter to Sonia Peres, acknowledging the note she had sent with her husband, thanking her for her heartfelt good wishes, and providing her with the blessings she had requested for the couple and their children.

The Rebbe also replied in writing to Peres’ elderly father, describing his pleasure from meeting his son personally and discussing with him weighty matters of significant importance, and expressing his hope that their discussion would lead to concrete action.

Despite the chasm in their approach to Israel’s security, the Rebbe’s exhortations to Peres about Jewish education continued to influence him, and he implemented and supported numerous programs aimed at furthering Jewish education throughout the state. He also frequently helped Chabad in Israel in its work spreading Judaism to soldiers and many others.

It is perhaps as a result of his deep respect for the Rebbe that Peres remained particularly close to a number of Chabad Chassidim in Israel throughout the decades. One close friend was the longtime mayor of Kfar Chabad, Rabbi Shlomo Madanchik, who would visit the Peres home often, bearing a lulav and etrog on Sukkot, reading the full Megillah for him and his wife on Purim, handing out shmurah matzah for Passover and throughout the year, regularly updating the Peres family with information about the weekly Torah portion and the like.

On the third of Tammuz, in 1994, while Peres was serving as Israel’s Foreign Minister, the Rebbe passed away. Soon afterward he wrote a public, heartfelt letter focusing on the Rebbe’s intimate involvement in Jewish affairs all over the globe. Peres wrote, “In the places where danger lurked for Jewish people, his emissaries risked their lives to fulfill his secret missions to save Jews—in Soviet Russia, in Islamic lands and in many other lands. It is in his merit that the Jewish embers have been preserved in those places.”

Commenting on the Rebbe’s humility and genuine interest in every individual, he described the Rebbe as the embodiment of Hillel’s teaching to “love people and bring them close to Torah,” and “The legacy that he bequeathed was a love of Jews as they are, and the constant search to find that which united him and others.”

His final term as prime minister began in November 1995, after the assassination of Israeli Prime Minister Yitzchak Rabin. But he was ousted only half a year later in the aftermath of the Oslo accords. In 2007, at the age of 83, Peres was elected to serve as the ninth president of Israel. In that role, he traveled to Jewish communities around the globe and experienced firsthand the manifold work of Chabad-Lubavitch emissaries. He took particular pleasure in seeing the rebirth of Judaism through its length and breadth, marveling at the manifestation of the Rebbe’s vision as well as the flourishing of the Rebbe’s decades-long clandestine work there.

“I see you, the shluchim of Chabad in many places around the world, among them remote, forsaken and hostile places,” he said in a 2013 message he videotaped and sent to the shluchim. “You are mitzvah messengers of the Rebbe—of his desire that the Jewish people continue and be sustained as a nation.”

By the time he retired in 2014, he was the oldest head of state in the world. Two years later, shortly before his death, Peres reflected on the essence of the Jewish people, asserting that a nation defined only by memories of the Holocaust and the creation of a secular Zionist state cannot sustain itself. “Without Sinai, what meaning does life have?” he asked rhetorically.



Relembrando a amizade entre Shimon Peres e o Rebbe de Lubavitch

Seu coração e sua mente pararam em 2016 depois de prestar enormes serviços à humanidade. Shimon Peres buscou a orientação do Rebbe por décadas e proclamou a centralidade do judaísmo para Israel e o povo judeu.

Nascido em uma notável família rabínica na Polônia pré-guerra, ao longo de sua vida Shimon Peres considerou a Torá, suas mitsvot e a fé em D’us como os próprios fundamentos do povo judeu. Esta convicção foi reforçada, expandida e aprofundada após o encontro com o Rebbe – Rabino Menachem M. Schneerson, de abençoada memória – mais tarde na vida.

Nascido Shimon Perski em 1923 em Visnieva, Polônia, Peres relatou com orgulho que foi concebido somente depois que seus pais – Yitzchak Getzel, um rico comerciante de madeira, e Sarah, uma bibliotecária voluntária – buscaram uma bênção para as crianças de um Rebbe chassídico.

Quando menino, Shimon foi profundamente influenciado por seu avô materno, o estudioso da Torá Tzvi Hirsh Meltzer, que lhe ensinou o Talmud diariamente e cujas orações sinceras, ele relata, o motivaram a orar com grande devoção.

Em 1934, sua família migrou para o Mandato Britânico da Palestina, estabelecendo-se em Tel Aviv. Durante uma despedida emocionada na estação de trem, Meltzer segurou seu neto com força. “Meu filho, seja judeu!” ele implorou. Em 1942, o rabino foi assassinado pelos nazistas, usando desafiadoramente seu talit enquanto marchava à frente de sua comunidade para a morte dentro de uma sinagoga em chamas.

Em 1945, Peres casou-se com Sonia Gellman, uma judia observadora da mitsvá. O casal se estabeleceu no Kibutz Alumot e teve três filhos: Tzvia Valden, Yoni Peres e Nehemiah Peres, com vidas profundamente úteis e dedicadas à sociedade.

Como resultado do seu sincero respeito pelo judaísmo tradicional, Peres era por vezes enviado por Ben-Gurion para trabalhar com líderes rabínicos em questões cruciais como o adiamento do serviço militar para estudantes da yeshivá. Anos mais tarde, Peres recordou ao seu amigo próximo, o jornalista David Landau, que quando discutia o assunto “com os veneráveis rabinos, senti como se estivesse sentado com o meu avô”.

“Eu tinha reverência por essas pessoas”, disse Peres, “não me sentei com eles para pechinchar”. Peres disse que ficou impressionado com seu "argumento muito convincente de que durante todo o período da Diáspora até mesmo os czares e outros governantes facilitaram a existência de yeshivot. 'Eu queria que todas as yeshivot estivessem no exterior?' Achei que este era um argumento poderoso .”

Como resultado, foi alcançado um acordo segundo o qual os estudantes da yeshivá em tempo integral ingressariam no serviço militar aos 25 anos para uma breve indução de três meses, seguida de serviço de reserva.

Como tantos outros líderes do establishment secular político, militar, científico, financeiro e educacional de Israel, Peres buscou o conselho e a bênção do Rebbe. Ele viajou duas vezes para o bairro de Crown Heights, no Brooklyn, para reuniões cara a cara com o Rebbe, e escreveu inúmeras cartas e enviou intermediários pessoalmente para consultar sobre assuntos delicados que até hoje permanecem confidenciais.

O jornal diário nacional israelita Yedioth Ahronoth, cujo correspondente cobriu a visita de Peres à Sede Mundial de Lubavitch em 770 Eastern Parkway, em Brooklyn, registou na sua edição de 13 de Fevereiro de 1970 uma reacção muito mais simples de Peres. Ao deixar o escritório com painéis de madeira do Rebbe, relatou o jornal, Peres exclamou: “Ele é o maior ser humano que já conheci. Sua é a verdadeira grandeza!

Durante seu primeiro encontro, em 1966, cerca de 15 meses antes da Guerra dos Seis Dias, o Rebbe alertou Peres sobre sua visão da iminente ameaça egípcia e sua opinião de que ela poderia ser resolvida concentrando os esforços de Israel no presidente egípcio Gamel Abdel Nasser. Peres descreveu a reunião, que durou mais de uma hora, como algo que ele esperava com grande expectativa.

Após a guerra, Peres estava entre os generais e outros notáveis retratados nos tefilin, dando assim expressão ao que o Rebbe trabalhou para se tornar um fenômeno nacional - ação de graças a D'us em reconhecimento de Sua libertação milagrosa durante a guerra, em oposição à transformação de Israel em perdido em excesso de confiança eufórico e arrogante após a vitória.

Na época em que voltou ao Rebbe novamente em 1970, o Rebbe havia repetidamente e publicamente expressado sua opinião de que as tentativas pós-Guerra dos Seis Dias de oferecer áreas de terra militarmente estratégicas em troca de vagas promessas de paz eram perigosas, até mesmo suicidas. abordagem para a pacificação e, D'us me livre, apenas traria mais derramamento de sangue em Israel e estimularia o terrorismo em outras partes do mundo. Peres, como é sabido, favoreceu uma abordagem romântica, esperando que as aberturas de Israel de alguma forma estimulassem seus inimigos declarados a agir pacificamente.

No entanto, Peres sabia que, apesar do grave e fundamental desacordo do Rebbe com a sua abordagem, ele estaria sempre disponível para aconselhamento estratégico relacionado com o próprio bem-estar de Israel, bem como para ajudar a garantir o sucesso das suas missões para proteger os judeus em todo o mundo.

Em uma entrevista ao programa “Meu Encontro com o Rebbe” do JEM, Peres lembrou que o Rebbe discutiu com ele questões relativas à identidade judaica em Israel, incluindo muitos detalhes sobre os emigrados russos que estavam começando a chegar lá vindos da União Soviética, e um anfitrião de outros assuntos.

O Rebbe ressaltou a Peres a importância de educar a população de Israel, especialmente os jovens, sobre o Judaísmo e suas tradições milenares, e garantir que isso infunda o próprio caráter de Israel. Abordando a oportunidade e a responsabilidade de Peres como ministro das comunicações, “o Rebbe me disse que precisamos aplicar a comunicação moderna – que então significava rádio, telefone e televisão – como veículos para a educação judaica”, de acordo com Peres.

Relembrando aquela reunião, Peres disse que o Rebbe “previu o que o futuro pressagiava com a mesma clareza com que ele discerniu o presente. Ele entendeu muito bem nossos desafios imediatos de segurança, mas também estava determinado a enfrentar o futuro, investindo em educação.”

Nesse sentido, Peres disse que o Rebbe “engajou-se tanto no nosso presente como no nosso futuro com a mesma urgência, porque eles não ousam ser separados. Ele sentiu que qualquer lacuna entre eles representa um perigo certo.” Ele prosseguiu dizendo que o Rebbe era “único na forma como fundiu o espiritual e o prático”.

Caracteristicamente, a preocupação do Rebbe estendia-se a toda a família. Após aquela reunião, o Rebbe escreveu uma carta para Sonia Peres, reconhecendo a nota que ela havia enviado com seu marido, agradecendo-lhe por seus sinceros bons votos e proporcionando-lhe as bênçãos que ela havia solicitado para o casal e seus filhos.

O Rebbe também respondeu por escrito ao pai idoso de Peres, descrevendo seu prazer em conhecer seu filho pessoalmente e discutir com ele assuntos importantes e de importância significativa, e expressando sua esperança de que a discussão levasse a ações concretas.

Apesar do abismo na sua abordagem à segurança de Israel, as exortações do Rebbe a Peres sobre a educação judaica continuaram a influenciá-lo, e ele implementou e apoiou numerosos programas destinados a promover a educação judaica em todo o estado. Ele também ajudou frequentemente Chabad em Israel em seu trabalho de divulgação do Judaísmo aos soldados e muitos outros.

Talvez seja como resultado de seu profundo respeito pelo Rebbe que Peres permaneceu particularmente próximo de vários chassidim Chabad em Israel ao longo das décadas. Um amigo próximo era o antigo prefeito de Kfar Chabad, Rabino Shlomo Madanchik, que visitava a casa dos Peres com frequência, carregando um lulav e etrog em Sucot, lendo a Meguilá completa para ele e sua esposa em Purim, distribuindo shmurah matzá para a Páscoa e ao longo do ano, atualizando regularmente a família Peres com informações sobre a porção semanal da Torá e coisas do gênero.

No dia três de Tamuz, em 1994, enquanto Peres servia como Ministro das Relações Exteriores de Israel, o Rebbe faleceu. Logo depois ele escreveu uma carta pública e sincera enfocando o envolvimento íntimo do Rebbe nos assuntos judaicos em todo o mundo. Peres escreveu: “Nos lugares onde o perigo espreitava o povo judeu, os seus emissários arriscaram as suas vidas para cumprir as suas missões secretas para salvar os judeus – na Rússia Soviética, em terras islâmicas e em muitas outras terras. É mérito dele que as brasas judaicas tenham sido preservadas nesses lugares.”

Comentando sobre a humildade e o interesse genuíno do Rebbe em cada indivíduo, ele descreveu o Rebbe como a personificação do ensinamento de Hillel de “amar as pessoas e aproximá-las da Torá” e “O legado que ele legou foi o amor pelos judeus como eles são, e a busca constante para encontrar aquilo que o unia e aos outros.”

O seu último mandato como primeiro-ministro começou em novembro de 1995, após o assassinato do primeiro-ministro israelense Yitzchak Rabin. Mas ele foi deposto apenas meio ano depois, na sequência dos acordos de Oslo.

Em 2007, aos 83 anos, Peres foi eleito o nono presidente de Israel. Nessa função, ele viajou para comunidades judaicas ao redor do mundo e experimentou em primeira mão o múltiplo trabalho dos emissários Chabad-Lubavitch. Ele teve um prazer especial em ver o renascimento do judaísmo em toda a extensão, maravilhando-se com a manifestação da visão do Rebbe, bem como com o florescimento do trabalho clandestino de décadas do Rebbe ali.

“Vejo vocês, os shluchim de Chabad, em muitos lugares do mundo, entre eles lugares remotos, abandonados e hostis”, disse ele numa mensagem de 2013 que gravou em vídeo e enviou aos shluchim. “Vocês são mensageiros de mitsvá do Rebbe – de seu desejo de que o povo judeu continue e seja sustentado como nação.”

Quando se aposentou em 2014, ele era o chefe de estado mais velho do mundo. Dois anos depois, pouco antes de sua morte, Peres refletiu sobre a essência do povo judeu, afirmando que uma nação definida apenas pelas memórias do Holocausto e pela criação de um estado sionista laico não pode se sustentar. “Sem o Sinai, que sentido tem a vida?” ele perguntou retoricamente.


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